Juanita Castrillón Benavides, nacida en Cali hace 18 años pero pereirana por adopción, es estudiante de Ingeniería Física de la Universidad Tecnológica de Pereira y miembro del observatorio astronómico de la misma.

¿Qué descubrió?

En el Sistema Solar existen lo que llamamos «objetos menores», que son generalmente asteroides y cometas. Están por todo el Sistema Solar, pero se concentran

mayoritariamente en tres zonas: el Cinturón de Asteroides (entre Marte y Júpiter), el Cinturón de Kuiper (cerca a Neptuno) y la Nube de Oort (que se encuentra en los límites del Sistema Solar).

Descubrió un asteroide que está en el Cinturón de Asteroides. Nunca antes había sido detectado. Cinturón de Asteroides entre Júpiter y Saturno

Cómo lo logro?

La NASA, desde un observatorio con un telescopio Pan-STARRS que está en Hawai, barre el cielo todo el tiempo. Después, esas imágenes las mandan a diferentes equipos en todo el mundo. Colombia Tiene uno de esos grupos en la Universidad Tecnológica de Pereira. A medida que llegan las imágenes los estudiantes las procesamos y buscan  catalogar los asteroides.

En septiembre del año pasado la colombiana catalogo un objeto y se le puso ‘2020RD69’. Al reportarlo pasó por un procedimiento de verificación y empezaron a calcular su órbita. Un año después, ahora en septiembre de 2021, le comunicaron oficialmente a la joven y a su equipo de investigación que habian descubierto un nuevo asteroide y les enviaron el certificado.

 

La sorpresa y la alegría fueron mayúsculas. En los próximos meses la Unión Astronómica Internacional (IAU) hará un proceso de verificación final y le preguntaran a la joven qué nombre le va a poner.

¿Por qué buscan asteroides? ¿Cuál es la importancia?

Por dos razones. Una, para estudiar los materiales que componen esos objetos. Muchos de ellos tienen hielo u otros materiales químicos. Eso daría pistas si vienen de un estallido al inicio del universo o son restos del choque de unas lunas. Todo esto nos ayuda a comprender mejor cómo se formó el universo, su antigüedad y cómo llegó la vida a la Tierra.

Dos, para estudiar amenazas. Se siguen sus órbitas y se previene algún riesgo de chocar contra La Tierra.

Tantos asteroides y cometas descubiertos antes, ¿por qué este no había sido detectado?

Son cientos de miles que pueden ir apareciendo con el paso del tiempo, ya sea porque no los vimos o porque no estaban en el momento orbital de la Tierra, entre otros factores.

También porque no en todo el mundo existe el mismo nivel de inversión en ciencia y tecnología. Nosotros en nuestro grupo podemos procesar 20 objetos durante la búsqueda, que dura aproximadamente un mes. 20 objetos. De esos 20 rara vez sale uno que no había sido detectado antes.